Nieuws: Astroïde Apophis

Wetenschappers plannen nu voor asteroïde flyby een tiental jaren op voorhand

13 april 2029

Op 13 april 2029 zal een stipje van licht de lucht in glippen en helderder en sneller worden. Op een gegeven moment zal het binnen een minuut meer dan de breedte van de volle maan reizen. Het zal zo helder worden als de sterren in de Kleine Beer. Maar het zal geen satelliet of vliegtuig zijn. De  340 m brede bijna-Aastroïde Apophis  met de naam 99942 Apophis die de aarde onschadelijk zal cruisen op ongeveer 31.000 kilometer boven het aards oppervlak. Dit is binnen de afstand die sommige van onze ruimteschepen om de aarde draaien.

Kans voor de wetenschap

De benadering van Apophis zo dichtbij in 2029, zal een ongelooflijke kans voor de wetenschap zijn. Het NASA’s Jet Propulsion Laboratory zal de asteroïde observeren met zowel optische als radartelescopen. Met radarobservaties kunnen zij oppervlaktedetails zien die slechts enkele meters groot zijn.

Het komt zelden voor dat een asteroïde van deze omvang zo dichtbij de aarde passeert. Hoewel wetenschappers kleine asteroïden hebben gespot, in de orde van grootte van 5-10 meter, vliegend over de aarde op een vergelijkbare afstand. Asteroïden ter grootte van Apophis zijn veel kleiner in aantal en komen ze daarom niet zo vaak dicht bij de aarde.

De asteroïde, die eruitziet als een bewegend sterachtig lichtpunt. Het zal eerst zichtbaar worden voor het blote oog aan de nachtelijke hemel boven het zuidelijk halfrond en boven de aarde vliegen van de oostkust naar de westkust van Australië. Halverwege de ochtend aan de oostkust van de Verenigde Staten zal  Apophis boven Australië staan. De astroïde zal dan de Indische Oceaan oversteken en tegen de middag in de oostelijke V.S. zal het de evenaar zijn overgestoken. Dit nog steeds in westelijke richting, boven Afrika. Bij de dichtstbijzijnde benadering, net voor 0.00 uur Brussel Begische tijd ( 18:00 EDT), zal Apophis zover de Atlantische Oceaan gaan.  Het zal zo snel gaan dat het de Atlantische Oceaan in slechts een uur zal oversteken. Voor 1 uur BBT (19:00 uur EDT), is de asteroïde  de Verenigde Staten overgestoken.

Brussel Belgische tijd: 14 April 0:00 am. Dan is de EDT(Eastern Daylight Time) 13 april 18:00

Het traject is bekend

Een team van astronomen bij het Kitt Peak National Observatory ontdekte Apophis in juni 2004. De astronomen konden de asteroïde slechts twee dagen detecteren voordat technische en weersomstandigheden verdere waarnemingen verhinderden. Gelukkig heeft een ander team de asteroïde later dat jaar opnieuw ontdekt in de Siding Spring Survey in Australië. De waarnemingen veroorzaakten nogal wat opschudding. De aanvankelijke orbitale berekeningen onthulden dat de asteroïde een kans van 2,7% had om de aarde in 2029 te beïnvloeden. Gelukkig hebben bijkomende waarnemingen deze mogelijkheid volledig uitgesloten.

Sinds de ontdekking ervan hebben optische telescopen en radartelescopen Apophis gevolgd terwijl het in zijn baan rond de zon voortgaat. Zij kennen haar toekomstige traject redelijk goed. De huidige berekeningen tonen aan dat Apophis nog steeds een kleine kans heeft om de aarde te beïnvloeden, minder dan 1 op de 100.000 vele decennia. Toekomstige metingen van zijn positie zullen naar verwachting eventuele gevolgen uitsluiten.

De belangrijkste observaties van Apophis zullen plaatsvinden in 2029, wanneer asteroïde wetenschappers over de hele wereld de gelegenheid krijgen om een close-up onderzoek te doen naar de grootte, vorm, samenstelling en mogelijk zelfs het oppervlak van de Apophis.

Siding Spring Survey in Australië
Siding Spring Survey in Australië
Siding Spring Survey in Australië